Les filles et les garçons autistes ont un comportement différent, une structure cérébrale

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Selon une étude réalisée par des chercheurs de l’École de médecine de l’Université de Stanford, les filles autistes ont un comportement moins répétitif et plus restreint que les garçons.

L'étude a également révélé que les différences cérébrales entre les garçons et les filles autistes permettent d'expliquer cet écart.

L'étude, qui sera publiée en ligne le 3 septembre dans Molecular Autism, fournit la meilleure preuve à ce jour que les garçons et les filles présentent le trouble du développement différemment.

"Nous voulions savoir quelles manifestations cliniques spécifiques de l'autisme montrent des différences significatives entre les sexes et si des motifs dans la matière grise du cerveau pourraient expliquer les différences comportementales", a déclaré l'auteur principal de l'étude, Vinod Menon, professeur de psychiatrie et de sciences comportementales. La connaissance de la différence pourrait aider les cliniciens à mieux reconnaître et traiter l'autisme chez les deux sexes, a-t-il ajouté. "Comprendre cela est vraiment crucial sur le plan clinique."

"Nous avons trouvé des preuves solides des différences de genre dans l'autisme", a déclaré le chercheur postdoctoral Kaustubh Supekar, PhD, l'auteur principal de l'étude. Les chercheurs ont utilisé deux grandes bases de données publiques pour examiner près de 800 enfants atteints de formes d’autisme hautement fonctionnelles aux États-Unis, at-il ajouté.

Le comportement répétitif et restreint est peut-être le plus largement reconnu des trois caractéristiques essentielles de l'autisme. Il peut apparaître comme une préoccupation de l'enfant avec un intérêt étroit, une rigidité à l'égard des routines ou des mouvements répétitifs tels que le battement des mains. Les autres caractéristiques fondamentales de l'autisme sont les déficits sociaux et de communication.

Plus de garçons atteints d'autisme de haut niveau

Parmi les enfants chez lesquels on a diagnostiqué une forme d'autisme de haut niveau, les garçons sont quatre fois plus nombreux que les filles. Les scientifiques étaient intéressés par la comparaison de l'expression des principales caractéristiques du trouble entre les sexes car ils soupçonnaient depuis longtemps que les filles autistes pouvaient présenter des symptômes différemment, ce qui les rendait sous-diagnostiqués ou leur rendait le traitement le plus approprié.

"L'autisme a été principalement étudié du point de vue des garçons atteints de ce trouble", a déclaré Menon, qui est titulaire de la chaire Rachael L. et Walter F. Nichols. "Comprendre les différences entre les sexes peut aider à identifier les compétences comportementales les plus importantes à corriger chez les filles par rapport aux garçons."

L'étude a examiné la gravité des symptômes de l'autisme chez 128 filles et 614 garçons inscrits à la base de données nationale pour la recherche sur l'autisme. Les enfants étaient âgés de 7 à 13 ans, avaient un QI supérieur à 70 et avaient été évalués avec des tests standard de comportement autistique. Les garçons et les filles étaient jumelés pour l'âge et avaient le même QI moyen. Les filles et les garçons avaient des scores similaires pour le comportement social et la communication. Mais les filles avaient des scores inférieurs (plus normaux) à une mesure standard des comportements répétitifs et restreints.

Les chercheurs ont ensuite examiné les données de l'échange de données sur l'imagerie cérébrale de l'autisme, qui comprenaient des scintigraphies cérébrales par IRM structurelles de 25 garçons autistes, 25 filles autistes, 19 garçons en développement et 19 filles en développement. Les individus parmi les groupes étaient appariés pour l'âge et le QI. Les chercheurs ont de nouveau constaté que les filles et les garçons ne différaient pas sur le plan du comportement social et des aptitudes à la communication, mais que les filles avaient des comportements répétitifs et limités moins sévères. "Cette réplication fournit la preuve la plus solide à ce jour pour les différences de genre dans une caractéristique phénotypique de base de l'autisme", a déclaré Menon.

Différences entre la structure du cerveau

L'analyse par scanner cérébral a révélé plusieurs différences entre les sexes dans la structure du cerveau entre garçons et filles en développement, conformément aux résultats d'études antérieures.

Les enfants autistes, cependant, présentaient un ensemble différent de différences entre les sexes dans leur cerveau, en particulier dans le cortex moteur, l'aire motrice supplémentaire et une partie du cervelet. Ces régions affectent la fonction motrice et la planification de l'activité motrice. Les chercheurs ont noté que de nombreux comportements répétitifs, tels que le battement de la main, ont un composant moteur. L'étude a démontré que les motifs de matière grise dans ces régions motrices pouvaient distinguer les filles des garçons autistes avec précision, a ajouté M. Supekar. Les chercheurs ont découvert que les parties du système moteur qui contribuaient aux scores individuels pour les comportements répétitifs et restreints étaient différentes chez les garçons et les filles.

"Les filles et les garçons atteints d'autisme diffèrent par leurs caractéristiques cliniques et neurobiologiques, et leur cerveau est structuré d'une manière qui contribue différemment aux déficiences comportementales", a déclaré Menon.

"La découverte de différences entre les sexes dans les mesures comportementales et cérébrales suggère que les cliniciens pourraient vouloir concentrer le diagnostic et les traitements pour les filles autistes différemment des garçons", a ajouté M. Supekar.